张文襄创办学堂(连载1)

清朝末年,为了对抗在华倾销的洋布,挽回利权,湖广总督张之洞自光绪18年设立织布局,计划每日产布千匹,而达到这个目标,每年需要消耗棉花10万担。这是个不小的数字。

为了保证原料能够自给自足,张之洞接受织布局英国监工莫里斯的建议,引进美棉。然而事与愿违的是,由于错过了最佳种植时期,加之棉农文化程度极其低下,不懂种植技术,张之洞引进美棉的屡次尝试都以失败告终。

湖广总督张之洞像

湖广总督张之洞像

光绪22年,张之洞由两江总督调署湖广总督,巧合的是,也正是从这一年开始,湖北连续遭受了3年严重的自然灾害——光绪23、24两年的情况尤其严重——当时,汉口的水位达到了有记载以来的最高点,受灾地区8个县,饥民更是创纪录地达到了一百万人以上。

时值甲午战败,湖北财政极端困顿,张之洞绞尽脑汁到处借贷,也只是杯水车薪。这种极端困难的情形促使张之洞认真考虑农业教育问题。学习西方是一个不错的选择,也许是因为受引种美棉失败的影响,张之洞对美国置之不理,将视线转向欧洲。

光绪23年4月年,张之洞致电大清帝国驻法钦差庆常,表示设立农务学堂的意向,并请他代为聘请两名法国籍农业教习,分别教授农、桑等学科。不过,庆常并没有给张之洞回信。5月,张之洞又去电催促,表示“学堂必须急设”,然而不知为何,电文依旧如泥牛入海,没了下文。

在一位毕业于耶鲁大学的幕僚的建议下,张之洞重新将目光投向了美国,他请毕业于耶鲁大学的武昌文华书院校长、美国圣公会传教士贝鼎三给康奈尔大学校长舒尔曼写信,希望聘请一位农业教习来到大清帝国,用两到三年的时间来建设一个模范农场。

对于张之洞建设模范农场的想法,贝鼎三向舒尔曼解释说,这是为了向来访的大清帝国各级官员展示美国最新最好的农艺设备,并使模范农场成为农业学校的核心部分。

贝鼎三在信里提到,候选人的年薪将达到3000美国银元,如果没有合适的人选,薪水还可以更高。他在信中特别写道:“对康奈尔和我们的国家来说,将这一新的教育启蒙活动交给一个美国人去完成,将会是一件伟大的事情。”

康奈尔大学农学院1888届毕业生、时年33岁且尚未结婚的布里尔接受了这份包含往返差旅费、住宿以及3年年薪3000美元的合同。当时,布里尔正在纽约州达奇斯县他的家庭农场里工作。

布里尔素描像,原载于1897年出版的芝加哥论坛报

光绪23年9月,布里尔经日本、上海,沿长江逆流而上。在抵达武昌后,张之洞立即派候补知府汪凤瀛带他赴武昌、大冶及周边调查农作物和土壤情况。

布里尔在考察后,作成了一份包括植树造林、植物育种等15条内容的报告供张之洞参考。这份报告特别提到了农业教育问题。据此,张之洞请布里尔从美国购置新式农具和谷果佳种种来武昌,作为试种之用。同时,张之洞也请布里尔协助,着手创设农务学堂。

布里尔考察湖北农业使使用的汉川县地图(版权所有转载必究)

光绪24年3月26日,张之洞向大清帝国朝廷上书《设立农务工艺学堂暨劝工劝商公所折》。在这份奏折中,张之洞提出,“农务尤为中国之根本”,在论述了中国农村民生异常艰苦、农民农业知识异常匮乏以及美国农业异常发达的状况后,他明确提出要在湖北省城设立农务学堂,“酌借会馆公所应用,择取官山、官地,并酌租民间田地为种五谷、林木及畜牧之所。召集绅商士人有志讲求农学者入堂学习,研究种植畜牧之学。”

与此同时,张之洞派布里尔前往武昌城东门外卓刀泉一带绘制地形图,勘定学堂地基,积极为开办农务学堂做准备。

奏折被送到了北京紫禁城。经过漫长的等待,当年5月4日,光绪皇帝在这份奏折上用朱笔批示:“该衙门知道,钦此。”这是大清帝国皇帝特有的行文用语,翻译成白话意思就是“可以”,意味着张之洞创办农务学堂的努力获得了准许,中国历史上第一所农业学校也由此诞生,开启了华中农业大学绵延119年的办学历程。

光绪皇帝像

光绪皇帝朱批奏折

时至今日,这份带有光绪皇帝朱批的张之洞奏已经不知所踪,而这份军机处存档的手抄件,今天依旧保存在紫禁城西华门内中国第一历史档案馆,使我们能够在119年后跨越时空、通过文字感受张之洞为创办农务学堂所作出的努力。(版权所有 请勿转载)